“Un pollo en cada olla y un automóvil en cada garaje”, prometió el candidato presidencial republicano de Estados Unidos, Herbert Hoover, durante la Gran Depresión. Estaba muy consciente de que los estadounidenses recordaban la gran cantidad de vida anterior a la depresión y que querían que regresara. Se postuló a un plan para cambiar la economía de Estados Unidos y le ganó las elecciones de 1928. Famoso, no pudo cumplir su promesa y sacar al país de la crisis.

Más al norte y casi un siglo después, el Primer Ministro de Alberta, Jason Kenney, prometió a los votantes casi lo mismo. Sabía que los habitantes de Alberta anhelaban volver a una época de superávit presupuestario, cero deudas, sin PST, “Ralph Bucks”, salarios estratosféricos y bajo desempleo. Corrió en una plataforma para renovar lo que una vez se conoció como la “ventaja de Alberta” de la provincia,  y ganó.

El líder del Partido Conservador Unido Jason Kenney habla durante un mitin de campaña en Edmonton ...
El líder del Partido Conservador Unido Jason Kenney habla durante un mitin de campaña en Edmonton el 12 de abril de 2019.

Los habitantes de Alberta, en su desesperación por recuperar los buenos y viejos días, cumplieron su promesa sin analizar completamente si las condiciones que fomentaron la prosperidad anterior de la provincia podrían ser devueltas por un solo político en un solo gobierno.

Kenney argumentó que Alberta tiene un problema de gastos, no un problema de ingresos. Determinado a eliminar el déficit recortando el gasto , al tiempo que reduce aún más los ingresos de la tesorería de Alberta mediante la eliminación del impuesto al carbono y la reducción de los impuestos corporativos, Kenney insistió en que estas medidas, combinadas con la reducción de la “burocracia”, restablecerían la confianza de los inversores, crearían empleos y re -establecer el dominio económico de Alberta en Canadá.

En realidad, los residentes de Alberta y las empresas de la provincia han disfrutado  del nivel más bajo de impuestos en Canadá , una alta confianza en la inversión y, debido al legado de las revisiones regulatorias por parte de las administraciones de Klein y Stelmach, las empresas nunca se vieron sometidas a innecesarias barreras burocráticas.

Y Kenney lo sabe. Él espera que sus políticas de “goteo” se justifiquen, en caso de que la legendaria ventaja de Alberta comience una vez más.

La verdad detrás de la ventaja de Alberta

Entonces, ¿qué estaba realmente detrás de la evasiva ventaja de Alberta que todos los estrenos desde Klein han esperado redescubrir?

Acuñado por el primer ministro de Alberta, Ralph Klein, “Alberta Advantage” fue un eslogan destinado a captar la nueva austeridad del gobierno conservador progresista de Alberta. Su mensaje, un faro, señaló al mundo que Alberta estaba abierta a la inversión, eliminando déficits, pagando deuda y recortando impuestos corporativos, y estaba preparada para privatizar muchos servicios gubernamentales. Si eso no fue lo suficientemente fuerte, el primer ministro Klein colocó un letrero de la carretera en la carretera a Edmonton que decía: “Piensa de manera diferente”. Esto implicaba que su gobierno sabía qué palancas de política impulsar para impulsar la economía, y que su perspicacia política era el motor. fuerza detrás de la ventaja de Alberta.

¿La realidad? La realidad era muy diferente.Ninguna de estas iniciativas políticas, sin embargo, estuvo realmente en el corazón de la ventaja de Alberta que todos recordamos.

Sin duda, el gobierno de Klein implementó algunas decisiones políticas valientes. Se privatizaron las licorerías y las oficinas de registro, y aunque los movimientos fueron controvertidos, han pasado la prueba del tiempo. Klein implementó juegos de caridad, igualmente objetables en ese momento, dando lugar a un sector de voluntarios vibrante. El programa de Ingreso asegurado para los discapacitados severos (AISH, por sus siglas en inglés)  fue innovador en Canadá en esa época. Poner en orden la casa financiera de Alberta mediante la eliminación del déficit y el pago de la deuda también fue prudente, aunque se puede cuestionar si la velocidad con la que se logró esto y la deuda de infraestructura que creó fue bien considerada.

Sin embargo, ninguna de estas iniciativas políticas estuvo realmente en el centro de la ventaja de Alberta que todos recordamos, simplemente fue posible porque otro fenómeno, en gran medida externo a las políticas gubernamentales, estaba en juego.

Los ingresos por regalías provenientes de recursos no renovables fueron el secreto que permitió al gobierno de Klein implementar muchas de sus políticas innovadoras, mantener los impuestos bajos, evitar el PST, eliminar el déficit y pagar la deuda. Estas regalías, no políticas, constituyeron singularmente lo que conocemos como la ventaja de Alberta.

Negocio riesgoso

En la década de 1970, los políticos de Alberta y los líderes de la industria tuvieron una visión que llevó al establecimiento de la  Autoridad de Investigación y Tecnología de Alberta Oil Sands . Tomó décadas de desarrollo e implementación de políticas estratégicas, así como de inversiones del gobierno y del sector privado, para desarrollar la industria energética de Alberta. Valió la pena.

Antes de que Klein se convirtiera en primer ministro en diciembre de 1992, la tesorería del gobierno de Alberta recaudó más de $ 2 mil millones anuales en regalías  de recursos no renovables (gas natural, petróleo, carbón, etc.). Para el año 2001, el aumento de los precios de los productos básicos de gas y petróleo y el aumento del volumen de producción impulsaron la toma del gobierno de Alberta a $ 10,6 mil millones. En 2005, alcanzó los $ 14.3 mil millones.

El primer ministro de Alberta, Ralph Klein, habla a los reporteros en el Lloydminster Heavy Oil Show el 14 de septiembre de 2004, ...
El primer ministro de Alberta, Ralph Klein, habla con los periodistas en el Lloydminster Heavy Oil Show el 14 de septiembre de 2004 en Lloydminster, Alta.

El plan de pago de la deuda de Alberta estaba adelantado a lo previsto. Pronto, los excedentes se convirtieron en un problema. Mientras que otras provincias y el gobierno federal experimentaban presiones financieras, la óptica de Alberta de estar inundada de efectivo no era buena. 

Irónicamente, los conservadores fiscales acérrimos en el Gabinete y en el Caucus argumentaron que los habitantes de Alberta, al igual que los residentes de Alaska en los EE. UU., Deberían tener el excedente distribuido entre nosotros en forma de dividendo. Estos halcones fiscales (muchos de los cuales más tarde emigraron al más conservador Partido Wildrose, apoyado por Kenney) argumentaron que el excedente es un indicador de sobrecarga y que el dinero no pertenece al gobierno (por lo tanto, debe ser reembolsado a los contribuyentes en lugar de salvado).

Durante una reunión del PC Caucus de septiembre de 2005 en Cold Lake, luego de que se eliminaran los déficits y la deuda de Alberta, el Premier Klein anunció espontáneamente un bono de prosperidad de $ 400 (“Ralph Bucks”) por cada Albertiano que paga impuestos. Los Albertianos ciertamente sintieron la ventaja de Alberta mientras gastaba su bono en la economía ya sobrecalentada.

Nunca volver

En la euforia de Alberta, no se tuvieron en cuenta los riesgos de vincular el presupuesto operativo de la provincia y la ventaja de Alberta a una fuente única de ingresos por regalías de un producto volátil: El petroleo

Los informes que resaltan este problema estructural  en el presupuesto de Alberta recogieron el polvo. Los gobiernos de la época no aplicaron lo que aprendieron para estimular el crecimiento de las industrias del petróleo y el gas en otros sectores, lo que podría haber disminuido la dependencia de la provincia de la energía. La sabiduría predominante fue que el sol no se pondrá sobre el imperio de Alberta, siempre y cuando estemos bombeando petróleo.

En la actualidad, las regalías del gobierno de Alberta provenientes de recursos no renovables se sitúan en unos $ 5 mil millones considerablemente menores, y las perspectivas de una mejora repentina son escasas